Nada nuevo la resistencia al cubrebocas; la hubo en la pandemia de 1918

Todos hemos visto titulares alarmantes: los casos de coronavirus están aumentando en 40 estados , con nuevos casos y tasas de hospitalización que aumentan a un ritmo alarmante. Los funcionarios de salud han advertido que Estados Unidos debe actuar rápidamente para detener la propagación, o corremos el riesgo de perder el control sobre la pandemia.

Existe un claro consenso de que los estadounidenses deben usar máscaras en público y continuar practicando el distanciamiento social adecuado. Si bien la mayoría de los estadounidenses apoyan el uso de máscaras, el cumplimiento generalizado y consistente ha resultado difícil de mantener en las comunidades de todo el país. Los manifestantes se reunieron fuera de los ayuntamientos en Scottsdale, Arizona ; Austin, Texas ; y otras ciudades para protestar contra los mandatos de máscaras locales. Varios alguaciles de Carolina del Sur han anunciado que no harán cumplir la orden de máscara de su estado .

He investigado extensamente la historia de la pandemia de 1918 . En ese momento, sin vacunas o terapias farmacológicas efectivas, las comunidades de todo el país instituyeron una serie de medidas de salud pública para frenar la propagación de una epidemia mortal de influenza: cerraron escuelas y negocios, prohibieron reuniones públicas y aislaron y pusieron en cuarentena a los infectados. . Muchas comunidades recomendaron o exigieron que los ciudadanos usen máscaras faciales en público, y esto, no los bloqueos onerosos, provocó la mayor ira.

A mediados de octubre de 1918, en medio de una epidemia en el noreste y brotes de rápido crecimiento en todo el país, el Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos distribuyó folletos recomendando que todos los ciudadanos usaran una máscara. La Cruz Roja sacó anuncios en los periódicos alentando su uso y ofreció instrucciones sobre cómo construir máscaras en casa usando una gasa y una cuerda de algodón. Algunos departamentos de salud estatales lanzaron sus propias iniciativas, especialmente California, Utah y Washington.

A nivel nacional, los carteles presentaban el uso de máscaras como un deber cívico: la responsabilidad social había sido incrustada en el tejido social por una campaña de propaganda federal masiva en tiempos de guerra lanzada a principios de 1917 cuando Estados Unidos entró en la Gran Guerra. El alcalde de San Francisco , James Rolph, anunció que “la conciencia, el patriotismo y la autoprotección exigen el cumplimiento inmediato y rígido” del uso de máscaras. En la cercana Oakland, el alcalde John Davie declaró que “es sensato y patriótico, sin importar cuáles sean nuestras creencias personales, salvaguardar a nuestros conciudadanos uniéndose a esta práctica” de usar una máscara.

Los funcionarios de salud entendieron que cambiar radicalmente el comportamiento público era una tarea difícil, especialmente porque a muchos les resultaba incómodo usar máscaras. Las apelaciones al patriotismo solo pueden llegar tan lejos. Como señaló un funcionario de Sacramento, las personas “deben ser obligadas a hacer las cosas que son para su mejor interés”. La Cruz Roja declaró sin rodeos que “el hombre, la mujer o el niño que no usarán una máscara ahora es un holgazán peligroso”. Numerosas comunidades, particularmente en todo Occidente, impusieron ordenanzas obligatorias. Algunos sentenciaron burlas a penas de cárcel cortas, y las multas oscilaron entre 5 y 200 dólares.

La aprobación de estas ordenanzas fue con frecuencia un asunto polémico. Por ejemplo, le tomó varios intentos al oficial de salud de Sacramento convencer a los funcionarios de la ciudad para que promulguen la orden. En Los Ángeles, se hundió. Un proyecto de resolución en Portland, Oregón, provocó un acalorado debate en el concejo municipal, y un funcionario declaró que la medida era “autocrática e inconstitucional”, y agregó que “bajo ninguna circunstancia seré mofado como un perro hidrófobo”. Fue rechazado.

La junta de salud de Utah consideró emitir una orden de máscara obligatoria en todo el estado, pero decidió no hacerlo, argumentando que los ciudadanos tomarían una falsa seguridad en la efectividad de las máscaras y relajarían su vigilancia. A medida que la epidemia resurgió, Oakland presentó su debate sobre una segunda orden de máscaras después de que el alcalde contó enojado su arresto en Sacramento por no usar una máscara. Un destacado médico que asistió comentó que “si apareciera un hombre de las cavernas … pensaría que los ciudadanos enmascarados son todos locos”.

En los lugares donde las órdenes de máscara se implementaron con éxito, el incumplimiento y el desafío absoluto se convirtieron rápidamente en un problema. Muchas empresas, que no están dispuestas a rechazar a los compradores, no excluyen a los clientes sin máscara de sus tiendas. Los trabajadores se quejaron de que las máscaras eran demasiado incómodas para usar todo el día. Un vendedor de Denver se negó porque dijo que su “nariz se fue a dormir” cada vez que se puso una. Otra dijo que creía que “una autoridad superior al Departamento de Salud de Denver estaba cuidando su bienestar”. Como dijo un periódico local, la orden de usar máscaras “fue ignorada casi totalmente por la gente; de hecho, la orden fue motivo de alegría “. La regla se modificó para aplicarse solo a los conductores de tranvías, que luego amenazaron con atacar. Se evitó una huelga cuando la ciudad diluyó el orden una vez más. Denver soportó el resto de la epidemia sin ninguna medida de protección de la salud pública.

 

En Seattle, los conductores de tranvías se negaron a rechazar a los pasajeros sin máscara. El incumplimiento fue tan generalizado en Oakland que los funcionarios delegaron a 300 voluntarios civiles del Servicio de Guerra para asegurar los nombres y las direcciones de los infractores para que pudieran ser acusados. Cuando entró en vigencia una orden de máscaras en Sacramento, el jefe de policía ordenó a los oficiales que “salgan a la calle, y cada vez que vean a un hombre sin máscara, tráiganlo o envíen el carro”. En 20 minutos, las estaciones de policía se inundaron de delincuentes. En San Francisco, hubo tantos arrestos que el jefe de policía advirtió a los funcionarios de la ciudad que se estaba quedando sin celdas. Los jueces y los oficiales se vieron obligados a trabajar hasta altas horas de la noche y los fines de semana para eliminar la acumulación de casos.

Muchos de los que fueron atrapados sin máscaras pensaron que podrían salirse con la suya o ir al trabajo sin ser atrapados. Sin embargo, en San Francisco, el incumplimiento inicial se convirtió en un desafío a gran escala cuando la ciudad promulgó una segunda ordenanza de máscara en enero de 1919 cuando la epidemia aumentó de nuevo. Muchos denunciaron lo que vieron como una violación inconstitucional de sus libertades civiles. El 25 de enero de 1919, aproximadamente 2.000 miembros de la “Liga Anti-Máscara” llenaron la antigua Pista Dreamland Rink de la ciudad para una manifestación denunciando la ordenanza de la máscara y proponiendo formas de derrotarla. Los asistentes incluyeron varios médicos prominentes y un miembro de la Junta de Supervisores de San Francisco.

Cartel de una enfermera de la Cruz Roja con una máscara de gasa sobre la nariz y la boca, con consejos para prevenir la pandemia de gripe. La Biblioteca Nacional de Medicina / NIH

Es difícil determinar la efectividad de las máscaras utilizadas en 1918. Hoy en día, tenemos una creciente evidencia de que los revestimientos de tela bien construidos son una herramienta efectiva para frenar la propagación de COVID-19. Sin embargo, queda por ver si los estadounidenses mantendrán el uso generalizado de máscaras faciales a medida que nuestra pandemia actual continúa desarrollándose. Los ideales profundamente arraigados de la libertad individual, la falta de mensajes cohesivos y liderazgo sobre el uso de máscaras, y la información generalizada han demostrado ser obstáculos importantes hasta el momento, precisamente cuando la crisis exige consenso y cumplimiento generalizado. Este fue ciertamente el caso en muchas comunidades durante el otoño de 1918. Esa pandemia acabó con la vida de unas 675,000 personas en los Estados Unidos.. Con suerte, la historia no está en proceso de repetirse hoy.

Con información de THE CONVERSATION

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